Costumbres y símbolos de Halloween

Las costumbres y símbolos de Halloween son reconocidos en todo el mundo. El 31 de octubre de cada año, niños y adultos disfrutan de esta festividad realizando distintas actividades populares. Aunque algunas tradiciones han cambiado con el paso del tiempo, la mayoría de los símbolos se han mantenido igual. Es así como las brujas, cuervos, espantapájaros y otros siguen siendo populares en esta fecha particular.

Esta festividad se celebra de variadas maneras, incluyendo fiestas temáticas, golosinas y comida con motivos aterradores. Niños y adultos acostumbran disfrazarse de brujas, vampiros, esqueletos, calabazas así como también superhéroes, princesas y otros diseños originales.

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A continuación, comentaremos acerca de las costumbres y símbolos más reconocidos de esta popular festividad.

Símbolos de Halloween

La mayoría de los símbolos de Halloween representan la temporada de cosecha y el otoño, pero también se asocian a aspectos tenebrosos como la mortalidad y la mala fortuna.

Jack-o-Lantern

Uno de los símbolos más reconocidos de Halloween son las «Jack O’Lantern«. Estas provienen de una leyenda sobre un hombre llamado «Stingy Jack«, originario de Irlanda. Según la leyenda, Stingy Jack invitó al Diablo a tomar un trago con él. Fiel a su nombre, Stingy (tacaño) Jack no quiso pagar por su trago, así que convenció al Diablo para que se convirtiera en una moneda para poder pagar. Cuando el Diablo se transformó, Jack se quedó con el dinero y lo guardó en su bolsillo junto con una cruz de plata, lo que impidió que el Diablo regresara a su verdadera forma. Jack eventualmente lo liberó, con la condición de que no lo molestaría durante un año y que, si Jack moría, el Diablo no reclamaría su alma.

El siguiente año, Jack nuevamente engañó al Diablo haciéndolo subirse a un árbol para sacar una fruta. Mientras él estaba arriba del árbol, Jack talló la señal de la cruz en la corteza del árbol para que el Diablo no pudiese bajar hasta que él prometiera a Jack que no lo molestaría durante los próximos 10 años.

Un tiempo después, Jack murió. Pero según la leyenda, Dios no permitiría que una persona tan desagradable ingresara al Paraíso. El Diablo, molesto por el truco de Jack, no permitiría que este entrara en el Infierno. Lo envió entonces a vagar por la noche con solo un carbón encendido para que iluminase su camino. Jack puso el carbón dentro de un nabo ahuecado y desde entonces ha estado vagando por el mundo. Los irlandeses empezaron a referirse a esta figura fantasmal como «Jack of the Lantern» y luego simplemente como «Jack O’Lantern«.

En Irlanda y Escocia, las personas crearon sus propias versiones de Jack O’Lantern, tallando caras siniestras en nabos o patatas para espantar a Stingy Jack y a otros espíritus malvados. En Inglaterra se utilizan remolachas (betarragas). Los inmigrantes de estos países llevaron esta tradición a Estados Unidos, donde consideraron que la calabaza, una fruta nativa del continente americano, era perfecta para hacer las mejores Jack O’Lantern.

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Brujas

Otro de los símbolos de Halloween son las «Brujas«. El término proviene de la palabra celta Wicca que significa «sabia» y representa una fuente de conocimiento y sabiduría. Se dice que las primeras brujas usaban escobas para limpiar el área o habitación donde realizarían un ritual de sanación. En cuanto a su aspecto, se decía que las brujas eran feas porque se consideraba que todo lo malévolo era feo. El caldero que se asocia con estas mujeres tiene relación con las primeras sanadoras que los utilizaban para preparar sus brebajes.

En siglos pasados, hubo mujeres que ayudaron a mucha gente con remedios o atendiendo partos con hierbas medicinales y otros tratamientos. Debido al desconocimiento, muchos clérigos de la iglesia cristiana se sentían molestos y vieron sus prácticas como magia demoníaca y devoción pagana. Por lo que pronto las acusaron de hacer el mal y de confabularse con el diablo. Esto hizo que muchas se fueran a vivir a aldeas remotas. Sin embargo, a finales del siglo XV, no solo eran perseguidas sino que debido a la histeria y terror instaurado por la iglesia, eran rápidamente enjuiciadas y ejecutadas públicamente.

La situación se salió de control cuando comenzaron a acusar a mujeres con enfermedades y abortos naturales, para luego asesinarlas, quemarlas vivas en estacas y colgarlas de árboles. En el pueblo de Salem y sus alrededores acusaron a casi 200 personas de ser brujas. Muchas murieron colgadas y otras murieron mientras esperaban sus juicios. Cuando los juicios terminaron, las mujeres que quedaban fueron liberadas, pero se les exigió que pagaran por la comida que habían consumido mientras estuvieron encerradas.

La festividad de Halloween y las brujas siempre tendrán alguna relación, ya que son consideradas símbolos de lo sobrenatural, la magia y lo oculto. A las mujeres modernas, así como a las niñas, les gusta disfrazarse de brujas por ese aire misterioso que poseen. El conocer la historia y el valor de las brujas a través del tiempo ayuda a apreciar a estas mujeres sabias y sanadoras.

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Murciélagos

Los murciélagos han sido considerados seres enigmáticos y símbolos de Halloween desde tiempos antiguos. Se les asocia con esta festividad debido a que se cree que rondaban con frecuencia las fogatas de los celtas en la festividad de Samhain, precursora de Halloween. Estos mamíferos alados son considerados aliados o familiares de las «brujas», por lo que ver uno en Halloween puede ser un presagio de muy mala suerte. Mucha gente cree que si un murciélago vuela alrededor de su casa, significa que alguien que vive ahí moriría pronto. También se les asocia popularmente con los vampiros.

Los murciélagos algunas vez se consideraron las almas de individuos dormidos, ya que se podían ver sólo de noche. También se pensaba que debido a que algunas especies viven en cuevas, estaban conectadas con el inframundo y las mitologías sobre la muerte. Pero los murciélagos que viven en ambientes fríos migran o hibernan. Los murciélagos miradores buscan insectos, frutas y néctares en aquellos lugares más cálidos.

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Gatos negros

En Halloween, los gatos negros son muy populares en decoraciones y disfraces y reconocidos como símbolos de esta festividad. Con su aire misterioso, pelaje brillante y ojos verdes, ayudan a crear un ambiente más espeluznante y ayudan a asustar a los niños que piden dulces la noche del 31 de octubre.

Desde la antigüedad, se cree que los gatos negros están asociados con el mal. Estos animales son nocturnos y merodean de noche, y en algunas ocasiones exhiben comportamientos extraños como ver cosas invisibles o golpear el aire. Esto, unido con su increíble habilidad de ver casi en la completa oscuridad, ha creado el mito de que estos gatos pueden ver espíritus o fantasmas, lo que es considerado una señal del mal.

También desde tiempos antiguos, se cree que son sirvientes sobrenaturales de las brujas, o brujas transformadas en gatos. El folclore popular incluso dice que si una bruja se vuelve humana, su gato negro se irá de su casa y nunca volverá. Otras creencias incluyen que los gatos eran brujas reencarnadas. En la Edad Media, se creía que estos animales correspondían a los «familiares», espíritus o demonios con forma de animal que actuaban como espías o compañeros de las brujas, aunque en este caso no todos los gatos eran negros.

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Espantapájaros

Por miles de años, los espantapájaros han ayudado a los humanos a proteger sus cultivos de los cuervos y otras aves hambrientas. Son misteriosos como la naturaleza humana, y han sido buenos amigos de los humanos desde tiempos antiguos. Los primeros registros de espantapájaros en la historia se encuentran en Egipto, donde los usaban para proteger sus campos de trigo de bandadas de codornices en la ribera del río Nilo. Los agricultores egipcios instalaban estructuras de madera en sus campos y los cubrían con redes. Luego los ocultaban en los campos para que asustaran a las aves, las cuales quedaban atrapadas en las redes, y así los agricultores se las llevaban para comer en la cena.

En 2500 a.C., los agricultores griegos tallaban espantapájaros de madera para lucir como Priapus, el hijo del dios Dionisio y la diosa Afrodita, el cual supuestamente era suficientemente feo como para espantar a las aves de los viñedos y asegurar buenas cosechas. Los pintaban de color morado y ponían un garrote en una mano para espantar a los pájaros y una hoz en la otra para una buena cosecha. Los romanos copiaron la costumbre del espantapájaros griego y cuando las tropas romanas marcharon por Europa presentaron los espantapájaros de Priapus al resto del pueblo.

Casi al mismo tiempo que los griegos y romanos, los agricultores japoneses crearon espantapájaros para proteger sus campos de arroz llamados Kakashi que tenían forma humana. Los vestían con un impermeable y un sombrero de paja redondo, y a menudo le agregaban arcos y flechas para hacerlos parecer más amenazadores. La novela Kojiki, el libro más antiguo de Japón compilado en el año 712, incluye un espantapájaros conocido como «Kuebiko«, que aparece como un dios que no puede caminar pero sabe todo acerca del mundo.

En Alemania, los espantapájaros eran de madera y poseían forma de brujas. El supuesto objetivo de los espantapájaros de brujas era apresurar la llegada de la primavera. En Gran Bretaña, en la época medieval, se utilizaban niños y niñas pequeños como espantapájaros vivos o «Bird scarers«. Ellos vigilaban los campos de cultivo y espantaban a los pájaros al mover sus brazos o al lanzarles piedras. Más adelante, los agricultores rellenaban sacos de paja, tallaban caras en calabazas, y colocaron al hombre de paja en un poste para asustar a los pájaros.

En Estados Unidos, los agricultores inmigrantes provenientes de Alemania creaban espantapájaros que parecían humanos llamados «Bootzamon«, lo cual luego cambió a «Bogeyman«. Los vestían con ropas viejas con un pañuelo rojo grande alrededor de sus cuellos. Por otro lado, las familias de los peregrinos se turnaban para proteger sus campos de los pájaros y animales, pero luego crearon nuevos tipos de espantapájaros no humanos, hechos de madera y paja. Durante la Gran Depresión, era posible encontrarlos por todo Estados Unidos.

En la actualidad, además de proteger los campos durante la temporada de cultivo, los espantapájaros son un símbolo siniestro de Halloween. También se encuentran presentes en televisión y películas tan conocidas como «El mago de Oz«.

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Lechuzas

Como el murciélago, se cree que las lechuzas eran visitantes frecuentes de las fogatas de los celtas en la festividad de Samhain. En la antigua Grecia, estas acompañaban a la diosa Atenea, la diosa de la sabiduría, el cual es el posible origen de la asociación de las lechuzas con la sabiduría. Los griegos las veneraban tanto que pusieron su imagen en las primeras monedas en circulación. Luego, los romanos honraron su imagen junto a Minerva, la cual adaptaron de las leyendas griegas y sus lazos con las lechuzas.

En otras culturas antiguas, sin embargo, ver a una lechuza durante temporadas de crisis se consideraba un mal augurio, incluso un presagio de muerte. Si alguien se encontraba con una lechuza o si esta chillaba fuera de la ventana de la habitación de alguna persona, esta persona creía que moriría pronto. Se cree también que el chillido de una lechuza suena como la carcajada de una bruja.

Durante la Edad Media, las personas se aterrorizaban si veían la fría mirada de una lechuza en una solitaria y oscura noche. El chillido de estas en particular hacía que las personas pensaran en brujas y hechicería. Ya que se creía que las brujas podían tomar otras formas, las lechuzas parecían un candidato ideal.

Las lechuzas han sido asociadas con Halloween en múltiples formas. Principalmente como un familiar (espíritu acompañante) de las brujas y otras criaturas mágicas. También por sus escalofriantes gritos nocturnos, por volar en la noche y en general por ser una criatura de la noche y los cazadores. En la actualidad, las lechuzas aún se utilizan como símbolos de Halloween en decoración, disfraces y accesorios.

Cuervos negros

Los cuervos negros son aves carroñeras con un plumaje completamente negro y brillante y este color se asocia a los poderes de la oscuridad. Se alimentan principalmente de animales muertos y restos humanos que quedan al aire libre, generalmente comenzando por los globos oculares u otros tejidos blandos. Sin embargo, también comen bayas, insectos, granos y gusanos.

Los cuervos no pueden cantar y además pueden aprender a imitar el habla humana, por lo que algunos creen que no solo lo imitan sino que además pueden comunicarse con él. Sus voces naturales producen una gran variedad de ruidos ásperos y perturbadores, que la mayoría de las personas encuentran inquietantes.

Existen varias creencias relacionadas a los cuervos. En Alemania, se dice que los cuervos pueden encontrar las almas de los muertos e incluso contener las almas de los condenados. Por su parte en Suecia, el sonido de los cuervos representa las voces de las personas asesinadas que no fueron enterradas adecuadamente. Un cuervo en el techo de una casa predice la muerte o desgracia de sus habitantes, así como un cuervo en el campanario de una iglesia es un mal augurio para toda una comunidad. Son estas asociaciones las que han convertido a los cuervos negros en símbolos de Halloween, reconocido por todos.

El Jinete sin cabeza

La leyenda del «Jinete sin cabeza» (Headless Horseman) es un relato tradicional y símbolo de Halloween contado en las comunidades europeas. Existen variadas versiones de este relato. Washington Irving, escuchó que el jinete sin cabeza era un soldado hessiano que esperaba junto a las tumbas para cortar las cabezas de viajeros inocentes.

En otras versiones, el jinete vestido de negro era conocido en el territorio neerlandés como «dullahan» o «Gan Ceann«. Él cabalgaba su caballo negro y llevaba su cabeza bajo su brazo derecho o lo llevaba a lo alto en su mano derecha. En otras historias, el caballo tampoco tenía cabeza, pero en la mayoría tenía una cabeza grande que escupía fuego. La cabeza del jinete estaba desfigurada de forma grotesca, con una sonrisa de un lado a otro y grandes ojos esquivos. En otra versión, la cabeza brilla como una linterna y permite iluminar el camino. Se cree que esa pueda ser la razón por la que representan la cabeza del jinete como una Jack O’lantern en versiones más actuales.

La versión más antigua es del siglo VI justo después de que los misioneros cristianos prohibieron el culto a Crom Dubh, el dios celta de la fertilidad que exigía sacrificios humanos cada año por decapitación. Las historias fueron cambiando para eliminar virtualmente toda referencia a Crom Dubh. En su lugar, llamaron al jinete «El hombre oscuro» y eventualmente pasó a llamarse «Dullahan«. En relatos más tradicionales, una banshee acompaña al dullahan. Él dirá un nombre y se llevará el alma de esa persona. Si alguien ve o espía al dullahan mientras realiza su deber, él podría sacarle los ojos con un látigo o lanzarle un recipiente con sangre (esto era un augurio de que el espía moriría pronto).

Con el paso del tiempo, el relato del jinete sin cabeza adquirió variadas versiones, pero sin duda es un relato escalofriante que evoca el miedo y respeto a la muerte incluso a los lectores más jóvenes.

Fantasmas

Los fantasmas han sido símbolos de Halloween desde tiempos antiguos. En el antiguo festival de Samhain, los celtas creían que los fantasmas podían cruzar hacia el mundo de los vivos la noche del 31 de octubre. En esta fecha, el velo que separa el mundo de los vivos y los muertos se encontraba en su punto más débil, y los fantasmas podían visitar a sus seres queridos.

Costumbres de Halloween

Trick or Treat

Una de las costumbres más conocidas de Halloween es el «Trick or treat» (Dulce o Travesura), también llamada «Trick or treating«. Esta consiste en que los niños se disfracen para visitar las casas de sus vecinos y pedir dulces. Si no los obtienen, generalmente amenazan con hacer travesuras, pero esto se debe hacer en un tono amistoso y no hacer bromas malintencionadas. Es por esta razón, y también por seguridad, que los padres acompañan a sus hijos. Aunque es una celebración en la que los niños disfrutan especialmente con las golosinas que obtienen, los adolescentes y adultos también pueden disfrutarla a su manera. Estos generalmente realizan fiestas de disfraces o ven películas de terror con sus amigos.

El origen de esta tradición se remonta a los antiguos festivales celtas, celebraciones católico romanas, prácticas medievales e incluso la política británica. Durante algunas celebraciones celtas de Samhain, los aldeanos se disfrazaban con disfraces hechos de pieles de animales para asustar a los espíritus visitantes, y preparaban mesas con banquetes para aplacarlos. Durante la era medieval, comenzó la costumbre conocida como «Mumming«, en la que las personas se disfrazaban de fantasmas, demonios y otras criaturas malvadas, realizando travesuras a cambio de comida y bebida.

Para el siglo IX, el Cristianismo se había mezclado con ritos paganos más antiguos. En el año 1000 d.C., la Iglesia designó el segundo día de noviembre como el día de Todos los Santos, una fecha para honrar a los muertos. Las celebraciones en Inglaterra se asemejaban a las célticas de Samhain, incluyendo grandes fogatas y la costumbre de disfrazarse. Los pobres visitaban las casas de las familias más adineradas y recibían pasteles llamados «soul cakes» a cambio de rezar por las almas de los parientes ya fallecidos de aquella familia. Esta práctica, conocida como «Souling«, fue luego realizada por los niños, quienes irían de puerta en puerta pidiendo regalos.

En Escocia e Irlanda, los jóvenes seguían la tradición llamada «Guising«, que consistía en disfrazarse y aceptar ofrendas de varios hogares. En vez de rezar por los muertos, ellos cantaban canciones, recitaban poemas, contaban chistes antes de llevarse su regalo, el cual consistía en frutas, nueces o monedas.

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Apple Bobbing

Otra costumbre típica de Halloween es el «Apple bobbing» o «Bobbing for apples» («Morder la manzana»), un juego de adivinación. Este consiste en llenar un balde o un recipiente grande con agua y manzanas. Ya que las manzanas son menos densas que el agua, estas flotan en la superficie. Los jugadores entonces deben tratar de atrapar una manzana con sus dientes sin utilizar sus brazos. En algunos casos, se atan los brazos detrás de la espalda para prevenir que los participantes hagan trampa. Si algún jugador atrapa una, la debe pelar cuidadosamente. Luego debe pasar la larga tira de cáscara 3 veces en dirección del sol, alrededor de su cabeza. Y por último debe lanzarla por sobre su hombro. La cáscara caerá al suelo en la forma de la inicial del nombre de su verdadero amor.

Otro juego de adivinación tradicional de Halloween en Gran Bretaña es el «Snap apple«, similar al «Apple bobbing», excepto que las manzanas se cuelgan desde el techo usando cuerdas. En los lugares donde se realiza este juego, Halloween se conocía también como «Snap-Apple Night«.

Una teoría sobre el origen de este juego tiene lugar en el festival pagano de Samhain, en la Irlanda pre-cristiana, pero existe muy poca evidencia histórica que la sustente. Otra teoría sobre su origen es que comenzó con la adoración de Pomona, la diosa romana de las frutas, árboles y jardines en cuyo honor se celebraba un festival cada año el primer día de noviembre. Como ninguna de estas teorías posee mucha evidencia histórica, solo se puede asegurar que esta costumbre se originó al menos hace cientos de años, en las islas británicas (Irlanda y Escocia en particular), y se cree que tenía que ver con la adivinación (predicción del futuro).

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